Aspidochelone: ​​Den uråldriga "havsmonsterön" drog människor till sin undergång

Den mytomspunna Aspidochelone är en sagolik havsdjur, omväxlande beskriven som en stor val eller havssköldpadda, som är stor som en ö.

Namnet Aspidochelone kombinerar det grekiska aspis (som betyder antingen "asp" eller "sköld"), och chelone, sköldpaddan. De tidigaste berättelserna om Aspidochelone kan spåras tillbaka till medeltida bestiarier och litterära verk. Den avbildas ofta som en gigantisk havsdjur, ibland liknar den en val eller en havssköldpadda, men som har distinkta egenskaper som ett taggigt skal eller koralltäckt rygg.

Aspidochelone: ​​Den uråldriga "havsmonsterön" drog människor till sin undergång 1
Image Credit: iStock

Aspidochelone sägs ha ett bedrägligt inbjudande utseende som lockar sjömän med sina lugna och stillsamma vatten. Sjömän som vågar sig för nära vad de tror är en ö skulle ankra sina skepp för att utforska, bara för att bli instängda på varelsens rygg.

När sjömännen väl är på rygg, skulle Aspidochelone plötsligt dyka tillbaka i havets djup och dra den olyckliga besättningen till sin undergång. Varelsen förknippas ofta med glupsk aptit och slukar allt och alla på dess väg.

Aspidochelone: ​​Den uråldriga "havsmonsterön" drog människor till sin undergång 2
Öryggad sköldpadda. Bildkredit: iStock

Aspidochelones legend har varit föremål för olika symboliska tolkningar genom århundradena. Vissa tror att det representerar farorna och osäkerheterna i havet, och varnar sjömän för farorna med det öppna vattnet. Andra ser det som en metafor för tjusningen av bedrägliga frestelser, som varnar för att falla i förrädiska fällor.

Legenden om Aspidochelone har gått i arv genom generationer av sjömän, och blivit en del av maritima folklore och nautisk lore. Sjömän delade med sig av berättelser om varelsen under sina resor och påminde varandra om att vara försiktiga och vara vaksamma till sjöss.

Aspidochelones myt har också inspirerat många konstverk och litteratur genom århundradena. Den har dykt upp i medeltida manuskript, målningar och litteratur med maritimt tema, vilket ytterligare befäst sin plats i kulturhistorien.

Aspidochelone: ​​Den uråldriga "havsmonsterön" drog människor till sin undergång 3
Aspidochelone, från ett manuskript från 1633 i det danska kungliga biblioteket. Bildkredit: Wikimedia Commons

Havsmonster så stora som öar dyker upp i bibliska kommentarer. Basil of Caesarea i sin Hexameron säger följande om de "stora valarna" (hebreiska tannin) som nämns på skapelsens femte dag (1 Mosebok 21:XNUMX):

Skriften ger dem namnet stora, inte för att de är större än en räka och en skarpsill, utan för att storleken på deras kroppar är lika stor som stora kullar. Så när de simmar på vattenytan ser man dem ofta se ut som öar. Men dessa monstruösa varelser besöker inte våra kuster och stränder; de bor i Atlanten. Sådana är dessa djur skapade för att slå oss med skräck och vördnad. Om du nu hör säga att de största fartygen, som seglar med fulla segel, lätt stoppas av en mycket liten fisk, av remoran, och så våldsamt att skeppet förblir orörligt en lång tid, som om det hade slagit rot mitt i havet, ser du inte i denna lilla varelse ett liknande bevis på Skaparens kraft?

Pseudo-Eustatius Kommentar till Hexameron förbinder denna passage med Aspidochelone som nämns i Physiologus.

En relaterad berättelse är legenden om Jonas Whale. Plinius den äldres Naturhistoria berättar historien om en jättelik fisk, som han kallar pristis, av enorm storlek.

Den arabiska polymaten Al-Jahiz nämner tre monster som är tänkta att leva i havet: den Tanin (sjö-drake), den saratan (krabba) och bala (val). Om den andra (saratan) sa han följande:

När det gäller sarathanen har jag ännu aldrig träffat någon som kunde försäkra mig om att han hade sett den med sina egna ögon. Naturligtvis, om vi skulle tro allt som sjömän berättar […] för de hävdar att de vid tillfällen har landat på vissa öar med skogar och dalar och sprickor och har tänt en stor eld; och när monstret kände elden på ryggen, började det glida iväg med dem och alla växter som växte på det, så att endast sådana som lyckades fly blev räddade. Den här berättelsen överträffar de mest fantastiska och absurda berättelser.

Detta monster nämns i Skapelsens underverk, skriven av Al Qazwini, och i den första resan av sjömannen Sinbad in Boken om tusen och en natt.

Ett liknande monster dyker upp i Legend of Sankt Brendan, där den hette Jasconius. På grund av dess storlek, misstar Brendan och hans medresenärer att det är en ö och ett land att slå läger på. De firar påsk på den sovande jättens rygg, men väcker den när de tänder sin lägereld. De skyndar till sitt skepp och Brendan förklarar att den rörliga ön verkligen är Jasconius, som utan framgång anstränger sig för att stoppa svansen i munnen på den.

Aspidochelone: ​​Den uråldriga "havsmonsterön" drog människor till sin undergång 4
Besättningen på St. Brendan "landar" på valön. Bildkredit: Wikimedia Commons

En annan liknande berättelse berättas av den gammalengelska dikten "The Whale", där monstret förekommer under namnet Fastitocalon. Dikten har en okänd författare, och är en av tre dikter i Old English Physiologus, även känd som Bestiary, i Exeter Book – en stor kodex av fornengelsk poesi, som tros ha producerats i slutet av tionde århundradet e.Kr.

I modern tid fortsätter Aspidochelone att påverka populärkulturen och dyker upp i olika former av media som webbserier, filmer och videospel. Dess bestående arv tjänar som ett bevis på mytiska varelsers bestående kraft i fängslande mänsklig fantasi.